Hay muchos tipos de dolores de cabeza, y sus causas y síntomas pueden variar. Si bien la mayoría dura poco tiempo y rara vez es motivo de preocupación, poder reconocer qué tipo de dolor de cabeza experimenta una persona puede indicarle cuál es la mejor forma de tratarlo y si debe consultar a un médico.

Los dolores de cabeza son una queja común. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la mayoría de las personas experimentará dolor de cabeza alguna que otra vez .

Si bien a veces pueden ser fuertes y debilitantes, la mayoría puede tratarse con analgésicos y desaparecerán en varias horas. Sin embargo, los ataques repetidos o ciertos tipos de dolor de cabeza podrían ser un signo de algo más grave.

Este artículo analiza algunos de los tipos más comunes de dolor de cabeza, junto con sus causas, tratamiento, prevención y cuándo consultar a un médico.

La Edición de la Clasificación Internacional de las Cefaleas (ICHD, en inglés) define más de 150 tipos diferentes de dolor de cabeza, Los cuales se dividen en dos categorías principales: primario y secundario.

Un dolor de cabeza primario es aquel que no es causado por otra afección, sino que es la afección como tal. Como ejemplo se pueden mencionar la migraña y la cefalea tensional.

1. Migrañas

Man with migraine headache massaging his temples and frowning.Share on Pinterest
Las migrañas se clasifican como un dolor de cabeza primario y suelen ir acompañadas de trastornos visuales.

Una persona que padece de migraña normalmente siente un dolor punzante e intenso en un solo lado de la cabeza.

La persona puede experimentar una mayor sensibilidad a la luz, los sonidos y los olores, Sentir náuseas y vomitar también es algo común.

Alrededor de un tercio de las personas con migraña experimentan un aura que precede el comienzo del dolor de cabeza. Estos son disturbios visuales y sensoriales que generalmente duran entre 5 y 60 minutos. Pueden incluir:

  • visión de líneas en zigzag, luces parpadeantes o puntos
  • pérdida parcial de la visión
  • entumecimiento
  • punzadas y piquetazos
  • debilidad muscular
  • dificultad para hablar

Ten en cuenta que los síntomas del aura también pueden indicar un accidente cerebrovascular o meningitis. Cualquier persona que los experimente por primera vez debe ver a un médico de inmediato.

Las migrañas tienden a ser recurrentes, y cada ataque puede durar hasta 3 días. Para muchos, es una afección que dura toda la vida.

Si bien una migraña puede ocurrir en adultos y en niños, es tres veces más probable que se desarrolle en mujeres que en hombres. La frecuencia de los episodios puede variar desde varias veces a la semana hasta una vez al año.

Las causas de la migraña no se entienden por completo. Sin embargo, a menudo son hereditarias. Las migrañas también son más comunes en personas con ciertas afecciones preexistentes, como depresión y epilepsia.

Los desencadenantes de la migraña podrían incluir:

  • estrés y ansiedad
  • alteración del sueño
  • cambios hormonales
  • omitir comidas
  • deshidratación
  • algunos alimentos y medicamentos
  • luces brillantes y ruidos fuertes

Los analgésicos de venta libre (OTC, en inglés), como el ibuprofeno o la aspirina, pueden aliviar o aminorar el dolor de cabeza o acortar su duración.

Los médicos pueden recetar un medicamento antiemético para aliviar las náuseas y los vómitos, como la metoclopramida o el ondansetrón. También se pueden adquirir combinaciones de medicamentos para la migraña.

Se pueden aliviar los episodios al:

  • descansar en un lugar oscuro y tranquilo
  • colocar una compresa de hielo o un paño frío en la frente
  • beber agua

En el caso de las migrañas más difíciles de tratar, los médicos pueden recetar un tipo de fármaco llamado triptán, como sumatriptán o rizatriptán. Una persona debe tomar todos los medicamentos tan pronto como comiencen los síntomas de la migraña para mejorar su efectividad.

Las personas con migraña crónica deben consultar a un médico para saber sobre los tratamientos preventivos. Un médico puede diagnosticar a una persona con migraña crónica si experimenta dolores de cabeza:

  • más de 15 días por mes
  • durante un período de 3 meses
  • de los cuales en al menos ocho aparecen síntomas de migraña

Las opciones farmacológicas para la prevención de la migraña incluyen topiramato, propranolol y amitriptilina. Otras opciones de manejo del dolor a considerar son los suplementos dietéticos, la meditación, la acupuntura y la terapia de neuromodulación, en la cual se aplican pulsos eléctricos leves a los nervios.

2. Dolores de cabeza por tensión

Son muy comunes y la mayoría de las personas los experimentará ocasionalmente. Se presentan como un dolor sordo y constante que se siente en ambos lados de la cabeza. Otros síntomas pueden incluir:

  • sensibilidad en la cara, cabeza, cuello y hombros
  • una sensación de presión detrás de los ojos
  • sensibilidad a la luz y al sonido

Estos dolores de cabeza suelen durar entre 30 minutos y varias horas. La gravedad puede variar, pero rara vez impiden las actividades normales.

La causa de los dolores de cabeza por tensión no está clara, pero el estrés, la ansiedad y la depresión son desencadenantes comunes. Otros posibles desencadenantes incluyen:

  • deshidratación
  • ruidos fuertes
  • falta de ejercicio
  • no dormir bien
  • postura incorrecta
  • omitir comidas
  • fatiga ocular

Los analgésicos de venta libre, como el ibuprofeno, el acetaminofeno (paracetamol) y la aspirina suelen ser muy efectivos para aliviar o reducir el dolor. Las personas que experimentan dolor de cabeza durante más de 15 días al mes en un lapso de 90 días deben consultar a un médico.

Los cambios en el estilo de vida y algunos tratamientos pueden ayudar a prevenir los dolores de cabeza por tensión. Entre ellos:

  • dormir lo suficiente
  • hacer ejercicio regularmente y estiramientos
  • mejorar la postura estando sentado y de pie
  • hacerse un examen de la vista
  • manejo del estrés, ansiedad o depresión
  • acupuntura

3. Dolor de cabeza en racimo

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Los dolores de cabeza en racimo pueden causar una sensación de ardor con dolor detrás de los ojos.

Los dolores de cabeza en racimo son severos y recurrentes, y tienen seis veces más probabilidades de desarrollarse en hombres que en mujeres. Las personas describen un ardor intenso o dolor punzante detrás o alrededor de un ojo.

Otros síntomas pueden incluir:

  • ojo lloroso
  • párpado hinchado
  • nariz tapada o que moquea
  • sensibilidad a la luz y al sonido
  • inquietud o agitación

Los dolores de cabeza en racimo suelen ser repentinos, sin previo aviso y duran entre 15 minutos y 3 horas. Las personas pueden experimentar hasta ocho episodios al día.

Los episodios tienden a ocurrir en "racimos" diarios que pueden persistir durante semanas o meses. Por lo general, ocurren a la misma hora del día, que suele ser un par de horas después de quedarse dormido por la noche.

Cualquier persona que experimente estos síntomas, que a veces pueden confundirse con rinitis, debe consultar a su médico.

La causa de los dolores de cabeza en racimo no está clara, pero es más probable que ocurran en personas que fuman. Es importante evitar el alcohol durante los episodios.

El tratamiento tiene como objetivo reducir la gravedad y la frecuencia de los episodios. Las opciones incluyen:

  • topiramato
  • sumatriptán
  • verapamilo
  • esteroides
  • melatonina
  • terapia de oxígeno
  • litio

Los médicos pueden sugerir cirugía en casos muy difíciles de tratar.

4. Dolores de cabeza por esfuerzo

Los dolores de cabeza por esfuerzo son provocados por el ejercicio físico intenso y pueden desencadenarse por:

  • correr
  • saltar
  • levantar pesas
  • relaciones sexuales
  • ataques de tos o estornudos

Estos dolores de cabeza suelen ser de corta duración, pero en ocasiones pueden durar hasta 2 días. Se presentan como un dolor punzante que se puede sentir en toda la cabeza y son más comunes en personas con antecedentes familiares de migraña.

Las personas que experimentan dolores de cabeza en racimo por primera vez deben consultar a un médico, ya que podrían ser un signo de algo grave.

La mayoría de los episodios se pueden tratar con analgésicos de venta libre. Tomar un medicamento antiinflamatorio no esteroideo (AINE) o un betabloqueante antes del esfuerzo puede ayudar a prevenir los dolores de cabeza, así como realizar los ejercicios de calentamiento.

5. Dolores de cabeza hípnicos

Un dolor de cabeza hípnico es una condición rara que suele manifestarse por primera vez a los 50 años, pero puede comenzar antes. También se le conoce como dolor de cabeza "despertador", ya que suele despertar a quien lo padece durante la noche.

Este tipo de dolor de cabeza consiste en un dolor punzante de leve a moderado que generalmente se siente en ambos lados de la cabeza. Puede durar hasta 3 horas e ir acompañado de otros síntomas que pueden incluir náuseas y sensibilidad a la luz y al sonido.

Las personas pueden experimentar varios episodios cada semana. La causa del dolor de cabeza hípnico no se comprende y no se conocen sus desencadenantes.

Si bien el dolor de cabeza hípnico es inofensivo, una persona mayor que experimente algún nuevo tipo de dolor de cabeza por primera vez debe consultar a un médico. La migraña y los dolores de cabeza en racimo también deben descartarse.

La opción principal de tratamiento es la cafeína, tomada en tabletas o en tazas de café antes de acostarse. Otras opciones farmacéuticas incluyen indometacina, melatonina y litio.

Un dolor de cabeza secundario es un síntoma de algo más, como un dolor resultante de un traumatismo craneal o abstinencia repentina de cafeína.

6. Dolor de cabeza por uso excesivo de medicamentos

Person holding a number of medication pills and supplement vitamins in palm of hand.Share on Pinterest
Ciertos medicamentos pueden causar dolores de cabeza frecuentes cuando se toman asiduamente.

Un dolor de cabeza por uso excesivo de medicamentos (MOH, en inglés), a veces conocido como dolor de cabeza de rebote, es el tipo más común de dolor de cabeza secundario. Un MOH se caracteriza por ser un dolor de cabeza frecuente o diario con síntomas similares al dolor por tensión o las migrañas.

Este tipo de dolor de cabeza responde inicialmente a los analgésicos, pero vuelve a aparecer más tarde.

El MOH puede resultar de tomar analgésicos durante más de 15 días en un mes. Estos medicamentos pueden causar MOH:

  • opioides
  • acetaminofeno (paracetamol)
  • triptanos, como el sumatriptán
  • AINE, como la aspirina o el ibuprofeno

Aún puede ocurrir un MOH después de haber tomado estos medicamentos según las indicaciones. Sin embargo, parece desarrollarse principalmente en personas que toman analgésicos, específicamente, para el tratamiento del dolor de cabeza.

El único tratamiento para el MOH es dejar de tomar el medicamento que provocó el dolor en primera instancia. Cualquier persona que suspenda la medicación debe hacerlo bajo la supervisión de un médico. El médico podrá ayudar a diseñar un plan y recetar otros fármacos que faciliten el proceso de abstinencia.

Es probable que los síntomas empeoren antes de mejorar después de que se haya suspendido el medicamento. Los dolores de cabeza generalmente se detendrán dentro de los 10 días siguientes.

Los demás síntomas de abstinencia, por lo general, desaparecen en 7 días, pero pueden demorar hasta 3 semanas. Entre ellos:

  • náuseas y vómitos
  • aumento de la frecuencia cardíaca
  • alteración del sueño
  • inquietud, ansiedad y nerviosismo

La mayoría de las personas vuelven a su patrón original de dolor de cabeza 2 meses después. Después de esto, ya podría ser seguro comenzar a tomar nuevamente medicamentos para aliviar el dolor.

Los siguientes pasos pueden ayudar a prevenir el MOH:

  • evitar el uso de codeína
  • limitar el uso de analgésicos a no más de 2 días en una semana
  • usar medicamentos preventivos para una migraña crónica

7. Dolor de cabeza sinusal

El dolor de cabeza sinusal es causado por la sinusitis, una inflamación de los senos paranasales, que suele ser el resultado de una infección o una alergia.

Los síntomas consisten en un dolor sordo y punzante alrededor de los ojos, las mejillas y la frente. El dolor puede empeorar con el movimiento o el esfuerzo y, en ocasiones, puede extenderse a los dientes y la mandíbula.

Este tipo de dolor de cabeza suele ir acompañado de una secreción nasal espesa de color verde o amarillo. Otros síntomas podrían incluir obstrucción nasal, fiebre, náuseas y sensibilidad a la luz o al ruido.

El dolor de cabeza sinusal es bastante raro. Si no hay síntomas nasales, es más probable que un dolor de cabeza de esta naturaleza sea una migraña.

El dolor de cabeza sinusal se puede tratar con analgésicos de venta libre y descongestionantes nasales. Las personas deben consultar a un médico si los síntomas no mejoran en una semana.

Un médico puede recetar antibióticos, si cree que la causa del dolor es una infección bacteriana, o antihistamínicos, en el caso de una alergia. Los médicos también pueden recetar un inhalador nasal de corticosteroides para ayudar a reducir la hinchazón.

Para diagnosticar la causa subyacente de la sinusitis, un médico puede remitir a una persona a un especialista en oídos, nariz y garganta. En algunos casos, podría ser necesario un drenaje quirúrgico.

8. Dolor de cabeza relacionado con la cafeína

El consumo excesivo de cafeína, más de 400 miligramos (mg), o alrededor de 4 tazas de café al día, a veces puede provocar dolores de cabeza.

En las personas que han consumido más de 200 mg de cafeína al día durante más de 2 semanas, la abstinencia puede provocar dolores de cabeza similares a la migraña. Por lo general, se desarrollan dentro de las 24 horas después de dejar de consumirlo abruptamente. Otros posibles síntomas incluyen:

  • cansancio
  • dificultad para concentrarse
  • mal humor o irritabilidad
  • náuseas

Los síntomas suelen aliviarse en el transcurso de una hora de haber ingerido cafeína o se resuelven por completo dentro de los 7 días posteriores a la abstinencia total.

Los efectos de la cafeína varían de persona a persona, pero reducir el consumo podría disminuir el riesgo de tener dolores de cabeza. A veces, se recomienda limitar el consumo de cafeína para las personas que padecen migraña crónica.

9. Dolor de cabeza por traumatismo craneal

Boxer or fighter leaning on ring holding bridge of nose because of injury causing headache pain.Share on Pinterest
El traumatismo craneal, incluido el que ocurre por deportes de contacto, puede provocar dolor de cabeza.

Los golpes y choques menores en la cabeza y el cuello son comunes y generalmente no son motivo de preocupación.

A veces, el dolor de cabeza se puede desarrollar inmediatamente o poco tiempo después, y suele parecerse a la migraña o dolor de cabeza por tensión. Por lo general, se pueden tratar con analgésicos de venta libre.

Cualquier persona que experimente dolores de cabeza persistentes o que empeoren debe consultar a un médico. Siempre llama a una ambulancia por lesiones graves en la cabeza, o si alguien experimenta los siguientes síntomas después de cualquier tipo de lesión en la cabeza:

  • inconsciencia
  • convulsiones
  • vómitos
  • pérdida de memoria
  • confusión
  • problemas de visión o audición

El dolor de cabeza postraumático también puede desarrollarse meses después de la lesión original en la cabeza, lo que dificulta su diagnóstico. A veces, puede ocurrir a diario y persistir hasta por 12 meses.

10. Dolor de cabeza menstrual

El dolor de cabeza a menudo está relacionado con cambios en los niveles hormonales. En las mujeres, la migraña se relaciona frecuentemente con los períodos debido a cambios naturales en los niveles de estrógeno.

Estas migrañas menstruales se desarrollan unos pocos días antes o durante un período, o a veces durante la ovulación. Los síntomas son similares a la migraña sin aura, pero pueden durar más tiempo o ser más debilitantes.

El dolor de cabeza hormonal también pueden ser causados por:

  • anticonceptivos orales
  • la menopausia
  • embarazo

El tratamiento para un dolor de cabeza menstrual es el mismo que el que se sigue para la migraña sin aura. Los médicos pueden aconsejar sobre posibles medidas preventivas, como:

  • terapia hormonal
  • tomar un triptán o AINE cerca del tiempo de los períodos
  • planes alternativos de anticoncepción oral, como omitir el descanso de la píldora
  • terapia de reemplazo hormonal para mujeres durante la menopausia

11. Dolores de cabeza por resaca

Consumir demasiado alcohol puede provocar un dolor de cabeza punzante a la mañana siguiente o más tarde ese mismo día. Este dolor de cabeza, parecido a la migraña, generalmente se siente en ambos lados de la cabeza y empeora con el movimiento. Una persona con dolor de cabeza por resaca también puede experimentar náuseas y sensibilidad a la luz.

No hay cura para la resaca, pero se pueden aliviar los síntomas al beber mucha agua y comer alimentos azucarados. Los analgésicos de venta libre pueden ayudar a reducir o aliviar el dolor de cabeza.

Los síntomas de la resaca tienden a desaparecer en 72 horas.

El riesgo de contraer resaca se puede reducir al:

  • beber con moderación
  • no beber con el estómago vacío
  • beber agua entre bebidas alcohólicas y antes de acostarte

La mayoría de los dolores de cabeza rara vez son un signo de algo más grave y la mayoría de las personas pueden manejarlos de manera eficiente con analgésicos de venta libre.

Sin embargo, cualquier persona que experimente dolores de cabeza severos, persistentes, recurrentes o que empeoren debe consultar a un médico. Se debe buscar asistencia médica de inmediato en el caso de:

  • dolores de cabeza que aparecen de repente y son extremadamente fuertes
  • dolores de cabeza recurrentes en niños
  • dolores de cabeza después de un golpe significativo en la cabeza
  • dolores de cabeza asociados con confusión o alteración en la visión, el equilibrio o el habla
  • dolores de cabeza asociados con entumecimiento o debilidad
  • dolores de cabeza asociados con fiebre, convulsiones o pérdida del conocimiento
  • dolores de cabeza acompañados de rigidez en el cuello o sarpullido
  • dolores de cabeza asociados con vómitos persistentes

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