Las infecciones del tracto urinario son causadas por microbios como las bacterias, que sobrepasan las defensas del cuerpo en el tracto urinario. Pueden afectar los riñones, la vejiga y los conductos que pasan entre ellos.

Son de los tipos más comunes de infección y representan alrededor de 8.1 millones de visitas al médico al año.

El tracto urinario puede dividirse en el tracto urinario superior y el tracto urinario inferior. El tracto urinario superior consiste en los riñones y los uréteres, y el tracto urinario inferior, en la vejiga y la uretra.

Datos rápidos sobre las infecciones del tracto urinario

Aquí hay algunos puntos clave de las infecciones del tracto urinario. En el artículo principal encontrarás más detalles e información de soporte.

  • Las mujeres tienen un riesgo de más de 50% de desarrollar una infección del tracto urinario (ITU) durante su vida.
  • Los síntomas comunes incluyen un deseo fuerte y frecuente de orinar, además de una sensación de dolor y ardor al hacerlo.
  • Una ITU se diagnostica usualmente con base en los síntomas y resultados de pruebas de orina.
  • Las ITU se pueden curar con un tratamiento de 2 a 3 días.
  • Los extractos de arándano no tratan las ITU, pero pueden ayudar a reducir el riesgo de que se hagan recurrentes.

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Muchas personas experimentarán las ITU a lo largo de su vida.

Muchas personas experimentarán las ITU a lo largo de su vida.

La gran mayoría de estas infecciones son causadas por la bacteria Escherichia coli (E. coli), que generalmente se encuentra en el sistema digestivo. Las bacterias de la clamidia y el micoplasma pueden infectar la uretra, pero no la vejiga.

Las UTI reciben diferentes nombres dependiendo de dónde ocurran. Por ejemplo:

  • Una infección de la vejiga se llama cistitis.
  • Una infección de la uretra se llama uretritis.
  • Una infección renal se llama pielonefritis.

Los uréteres son en muy pocos casos el sitio de la infección.

Factores de riesgo

Más del 50% de todas las mujeres experimentarán por lo menos una ITU durante su vida, y para un 20% a 30% las ITU serán recurrentes.

Las mujeres embarazadas no son más propensas a desarrollar una ITU que las demás mujeres, pero si una se presenta, es más probable que viaje a los riñones. Esto se debe a los cambios en el cuerpo que afectan el tracto urinario durante el embarazo.

Como una ITU durante el embarazo puede resultar peligrosa para la salud maternoinfantil, a la mayoría de mujeres embarazadas se les realiza una prueba de presencia de bacterias en la orina, aun cuando no presenten síntomas y son tratadas con antibióticos para evitar la propagación.

Las personas de cualquier edad y sexo pueden desarrollar una ITU. Sin embargo, algunas personas corren más riesgo que otras. Los siguientes factores pueden incrementar la probabilidad de desarrollar una ITU:

  • relaciones sexuales, especialmente si son más frecuentes, intensas y con parejas múltiples o nuevas
  • diabetes
  • falta de higiene personal
  • problemas para vaciar la vejiga por completo
  • tener un catéter urinario
  • incontinencia intestinal
  • bloqueo en el flujo de la orina
  • cálculos renales
  • algunas formas de anticonceptivos
  • embarazo
  • menopausia
  • procedimientos que involucran el tracto urinario
  • sistema inmunitario debilitado
  • inmovilidad por un período prolongado
  • uso de espermicidas y tampones
  • uso intenso de antibióticos, esto puede causar disturbios en la flora natural de los intestinos y el tracto urinario

Los síntomas de una ITU pueden depender de la edad, el género, la presencia de un catéter y qué parte del tracto urinario está infectada.

Los síntomas comunes de una ITU incluyen:

  • deseo fuerte y frecuente de orinar
  • orina turbia, con sangre o con un olor intenso
  • dolor y ardor al orinar
  • náuseas y vómitos
  • dolor muscular y abdominal

Las personas con catéteres pueden solo experimentar fiebre como síntoma, esto hace que sea más difícil de diagnosticar.

Pielonefritis aguda

La pielonefritis aguda es una infección renal repentina y grave. Si una persona desarrolla esta afección, también podría experimentar dolor en la espalda alta y en el costado, fiebre alta, temblores, escalofríos, fatiga y cambios mentales. Si existe la sospecha, se considera una emergencia y debe ser evaluada por un médico inmediatamente.

Cistitis

Si una persona tiene infección de la vejiga, también podría experimentar fiebre baja, presión y calambres abdominales, y dolor en la zona lumbar.

Complicaciones

La mayoría de ITU no son graves, pero algunas pueden causar problemas serios, particularmente con las del tracto urinario superior.

Las infecciones prolongadas o recurrentes pueden causar daño permanente. Algunas infecciones renales repentinas pueden ser potencialmente mortales, particularmente si la bacteria entra en el torrente sanguíneo causando una afección conocida como septicemia.

También pueden aumentar el riesgo de partos prematuros o bebés con peso bajo al nacer.

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Tomar duchas en lugar de tomar baños de tina puede ayudar a evitar las ITU.

Existen varias medidas que se pueden tomar para reducir el riesgo de desarrollar una ITU.

  • Beber mucha agua y orinar con frecuencia.
  • Evitar líquidos como el alcohol y la cafeína que pueden irritar la vejiga.
  • Orinar inmediatamente después de tener sexo.
  • Limpiarse de adelante hacia atrás después de orinar y defecar.
  • Mantener limpia el área genital.
  • Es preferible tomar duchas que baños de tina y evitar utilizar aceites.
  • Es preferible utilizar toallas sanitarias o copas menstruales que tampones.
  • Evitar utilizar un diafragma o espermicida para el control natal.
  • Evitar utilizar productos perfumados en el área genital.
  • Utilizar ropa interior de algodón y ropa holgada para mantener seca el área alrededor de la uretra.

Se recomienda a las personas que contacten al médico si desarrollan los síntomas de una ITU, especialmente si han desarrollado los síntomas de una infección renal potencial.

El diagnóstico normalmente se realiza después de preguntar por los síntomas y evaluar una muestra de orina para verificar la presencia de glóbulos blancos, glóbulos rojos y bacterias.

Se utiliza un método de recolección de orina llamado «muestra limpia». Es necesario que la persona se lave el área genital antes de suministrar la muestra de orina con un flujo moderado. Esto ayuda a evitar que las bacterias que rodean el área genital contaminen la muestra.

Si una persona tiene ITU recurrentes, un médico puede solicitarle más pruebas de diagnóstico para determinar si la causa es algún problema anatómico o funcional. Dichas pruebas pueden incluir:

  • Imágenes de diagnóstico: Esto involucra evaluar el tracto urinario con ultrasonido, TC y escaneo por RMI, rastreo radioactivo o rayos X.
  • Urodinámicas: Este procedimiento determina qué tan bien almacena y libera orina el tracto urinario.
  • Cistoscopia: Esta prueba de diagnóstico le permite al médico ver dentro de la vejiga y la uretra con lentes de cámara, que se insertan a través de la uretra por medio de un catéter largo y delgado.

Las ITU en hombres no son frecuentes. La incidencia de hombres menores de 50 años es entre 5 y 8 hombres de cada 10,000. Este riesgo de infección aumenta con la edad.

Cuando un hombre contrae una ITU, le infectará los mismos órganos y áreas que a una mujer. Sin embargo, para los hombres, la próstata también es un riesgo de infección.

Un hombre con circuncisión en el pene tiene menos probabilidad de adquirir una ITU que uno que no se la haya realizado.

Los métodos de tratamiento podrían ser similares a los que se utilizan para tratar las ITU en mujeres.

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Beber mucha agua ayuda a expulsar las ITU y disminuye el riesgo de infecciones futuras.

En vista de que las ITU normalmente son causadas por bacterias, lo más común es que sean tratadas con antibióticos o antimicrobianos.

El tipo de medicamento y el tiempo de tratamiento dependerá de los síntomas y el historial médico de cada persona.

Se debe completar todo el curso de tratamiento para asegurarse de eliminar la ITU y reducir el riesgo de resistencia al antibiótico. Los síntomas de ITU pueden desaparecer antes de que la infección haya desaparecido por completo.

Siempre se recomienda que las personas con ITU beban muchos líquidos y orinen con frecuencia, ya que esto ayuda a expulsar las bacterias. Se pueden recetar varios analgésicos para aliviar el dolor. Aplicar compresas tibias en la espalda o el abdomen también puede ayudar.

  • Una ITU sin complicaciones se puede presentar en una persona sana, con un tracto urinario normal y despejado. Normalmente se curan con un tratamiento de 2 a 3 días.
  • Una ITU complicada es la que se presenta en personas que están debilitadas por un embarazo u afecciones, como un trasplante de corazón. Las ITU complicadas tienden a requerir períodos más prolongados de antibióticos, normalmente entre 7 a 14 días.

Para curar una ITU que ha sido causada por problemas en el sistema urinario es necesario encontrar y corregir el problema subyacente. Sin tratamiento, estas infecciones pueden causar daño renal.

Si la persona está gravemente enferma, puede necesitar hospitalización para asegurarse de que beba suficientes líquidos y reciba el medicamento apropiado. Las personas también pueden necesitar ir al hospital si son:

  • mujeres embarazadas o personas enfermas
  • adultos mayores
  • personas con cáncer, diabetes, esclerosis múltiple, lesión en la médula espinal u otros problemas médicos
  • personas con cálculos renales u otros cambios en el tracto urinario
  • personas en recuperación de una cirugía del tracto urinario reciente

Infecciones recurrentes en mujeres

A las mujeres que tienen infecciones de la vejiga recurrentes se les puede aconsejar lo siguiente:

  • tomar una sola dosis de antibiótico después de tener contacto sexual
  • tomar una dosis diaria de antibiótico por lo menos durante 6 meses
  • tomar un tratamiento de 2 a 3 días de antibiótico, si los síntomas reaparecen
  • utilizar una terapia vaginal de estrógenos, si ya están en la menopausia

Existe una variedad de remedios sugeridos que las personas con ITU puede probar en casa.

Beber líquidos y orinar con frecuencia puede ayudar a expulsar las bacterias del cuerpo, y utilizar compresas tibias durante períodos breves puede ayudar a aliviar la incomodidad.

También se dice con frecuencia que los arándanos y sus extractos podrían tratar la ITU.

Los extractos de arándano no ayudan a tratar las ITU en curso, pero pueden ayudar a evitar que se desarrollen.

Esto se debe a que los arándanos contienen un compuesto llamado proantocianidinas que evitan que la E. coli se adhiera a las paredes de los tractos digestivo y urinario.

En un metaanálisis mayor, los investigadores encontraron que las mujeres con ITU recurrentes que tomaron arándano por más de 12 meses tuvieron una reducción de 35% en infecciones.

Otro ensayo clínico mayor encontró que 500 miligramos (mg) de extracto de arándano al día, durante 6 meses, redujo la tasa de ITU en la misma medida que 100 mg de trimetroprim, un antibiótico, evitando el riesgo de resistencia antimicrobiana o de superinfecciones en mujeres con ITU recurrentes.

Las tabletas de extracto de arándano parecen ser dos veces más efectivas que el jugo de arándano para prevenir las ITU, lo que puede ser en parte por el contenido de azúcar que contiene el jugo. Los extractos de arándano también contienen antocianinas y ácido salicílico. Esto puede tener un efecto analgésico y antiinflamatorio que puede ayudar a aliviar los síntomas de ITU.

La Sociedad de Obstetras y Ginecólogos de Canadá recomienda los productos de arándano para evitar las ITU recurrentes, pero no para tratar una en curso.

Las tabletas de extracto de arándano están disponibles para compra en línea. Se recomienda hablar con un médico para determinar la idoneidad de estas tabletas.

Los cambios en el balance bacteriano del tracto genitourinario pueden aumentar la probabilidad de colonización de organismos como el E. coli. El uso regular de probióticos puede ayudar a reducir el riesgo de ITU, especialmente después de un tratamiento con antibióticos.

Los probióticos están disponibles en línea como productos alimenticios, como yogures y suplementos.

La bacteria Bifidobacterium longum, en particular, ha mostrado capacidad de evitar que las bacterias indeseables se adhieran a las paredes del tracto intestinal, además de mejorar la producción de químicos antibacterianos naturales y ácidos orgánicos, por lo que reduce la probabilidad de ITU.

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