Los dos tipos principales de cáncer de pulmón son microcítico (también llamado de células pequeñas) y no microcítico (también llamado de células no pequeñas). Existen varias diferencias clave, incluyendo el pronóstico.

En una persona con cáncer microcítico, las células cancerosas se ven pequeñas y redondas con un microscopio. Las células del cáncer de pulmón no microcítico son más grandes.

Fumar es un factor de riesgo importante para ambos tipos. De las personas que reciben un diagnóstico de cáncer de pulmón microcítico, 95% tienen antecedentes de consumo de tabaco.

Existen varios subtipos de cáncer de pulmón microcítico y no microcítico. El cáncer de pulmón no microcítico incluye adenocarcinoma, células escamosas y carcinoma macrocítico.

El cáncer microcítico varía, dependiendo de la expresión de los genes específicos.

Algunos tipos son más agresivos que otros, pero generalmente, el cáncer de pulmón microcítico es más agresivo que el cáncer de pulmón no microcítico.

El cáncer de pulmón — microcítico y no microcítico — es el segundo tipo de cáncer más común entre los adultos en Estados Unidos, excepto por debajo del cáncer de piel. El cáncer de pulmón en total representa el 14% de los nuevos diagnósticos de cáncer. El cáncer de pulmón microcítico representa del 10% al 15% de estos casos.

a mature man coughing because he has either Small cell or non-small cell lung cancer
Una persona con cáncer de pulmón microcítico y no microcítico puede experimentar una tos persistente.

El cáncer de pulmón microcítico y el no microcítico tienen síntomas similares. Algunas veces, los síntomas no aparecen hasta que el cáncer llega a las últimas etapas.

Los síntomas incluyen:

  • ronquera
  • tos persistente
  • fatiga
  • dificultad para respirar o sibilancias
  • dificultad para tragar
  • pérdida del apetito
  • dolor o molestia en el pecho
  • sangre en la mucosidad que aparece al toser
  • inflamación en las venas de la cara y cuello

Los síntomas del cáncer de pulmón microcítico y no microcítico son similares, pero el cáncer microcítico o de células pequeñas se propaga más rápidamente.

Una persona tiene más probabilidad de experimentar síntomas después de que el cáncer de pulmón ha llegado a una etapa más avanzada.

Las causas y factores de riesgo del cáncer de pulmón microcítico y no microcítico tienden a ser similares.

Fumar es el principal factor de riesgo. El humo y los químicos que contiene pueden dañar los pulmones. Esto puede causar cambios celulares que pueden causar cáncer.

Los factores de riesgo adicionales incluyen:

  • exponerse al humo de segunda mano
  • vivir en un área con contaminación de aire significativa
  • edad avanzada
  • exposición a la radiación en el pasado
  • exposición al arsénico y a otros químicos
  • exposición a asbestos, níquel, cromo, hollín y alquitrán
  • tener antecedentes familiares de cáncer de pulmón
  • tener VIH

a woman getting a mammogram to check for phyllodes tumors
Un médico puede ordenar una radiografía de pecho para observar las señales de un tumor.

Si una persona consulta a un médico sobre una tos persistente y otros posibles síntomas de cáncer de pulmón, el médico le hará preguntas y realizará un historial médico. También realizará un examen físico.

Si es posible que exista cáncer de pulmón, el médico también solicitará escaneos de imágenes, como radiografías o tomografías, y buscará señales de un tumor, cicatrices o una acumulación de líquidos.

También puede solicitar muestras de flema para realizar una prueba de esputo. Esto puede ayudar a indicar si hay cáncer. El médico probablemente le pedirá a la persona que proporcione una muestra cada mañana por 3 días seguidos.

También puede realizar una biopsia. Esto involucra usar una aguja para tomar una muestra de las células de los pulmones para examinarlas con un microscopio. Lo puede hacer durante la cirugía.

Una biopsia puede mostrar:

  • si las células son cancerosas
  • qué tipo de cáncer es, si lo hubiera

Algunas veces, el médico solicita una broncoscopia. Este procedimiento involucra insertar un dispositivo con una cámara incorporada a través de la boca o nariz, y hacia los pulmones. Esto le ayuda a ver el área y tomar muestras de tejido.

También puede realizar otras pruebas para determinar si el cáncer se ha propagado más allá de los pulmones.

Estadificación

La etapa del cáncer describe cuánto se ha propagado dentro del cuerpo.

Existen diferentes maneras de describir las etapas. Esta es una manera simple:

Localizado: Esto significa que el cáncer solo está en un lugar.

Regional: El cáncer regional se ha propagado a los tejidos cercanos.

Distante: El cáncer se ha propagado a otras partes del cuerpo, por ejemplo, al hígado.

También existe el estadio 0, o “carcinoma in situ”. En esta etapa, puede haber células precancerosas. Todavía no son cancerosas, pero podrían volverse malignas con el tiempo.

La etapa 0 del cáncer de pulmón significa que un médico no puede detectar las células cancerosas con métodos de imágenes tradicionales, pero las pruebas han revelado células precancerosas en el moco o en cualquier otra parte del cuerpo.

Cáncer de pulmón no microcítico

Para este tipo de cáncer, los médicos usualmente usan un sistema de cuatro etapas.

Etapa 1: Esto significa que el cáncer solo está en los pulmones.

Etapa 2: El cáncer ha llegado a los ganglios linfáticos cercanos.

Etapa 3: El cáncer se ha propagado a otros ganglios linfáticos en el pecho, posiblemente a los del medio u otro lado del pecho.

Etapa 4: El cáncer se ha propagado a ambos pulmones, a otras partes del cuerpo o a ambas partes.

Etapas del cáncer de pulmón microcítico

Los médicos generalmente incluyen al cáncer de pulmón microcítico en una de dos etapas:

La etapa limitada: Esto significa que el cáncer está en un lado del pecho. Puede estar en un pulmón y, posiblemente, cerca de los ganglios linfáticos.

La etapa extensiva: El cáncer se ha propagado a otras partes del pecho y otros órganos.

Algunos médicos usan otras etapas para el cáncer de pulmón microcítico.

¿Puede una persona tener ambos tipos?

Aproximadamente de 5% a 10% de los casos de cáncer de pulmón microcítico son “mixtos”. Esto significa que la persona tiene cáncer microcítico y no microcítico. Una investigación sugiere que puede ser más fácil tratar el cáncer mixto que solo el cáncer de pulmón microcítico.

Después de hacer un diagnóstico, el médico describirá las opciones de tratamiento y desarrollará un plan de tratamiento.

Los factores que afectan el plan incluirán: el tipo de cáncer

  • cuánto se ha propagado
  • la edad y salud general de la persona
  • la disponibilidad de las terapias
  • preferencias personales

Debido a que la situación de cada persona es diferente, el tratamiento variará en consecuencia.

Cáncer de pulmón no microcítico

Las opciones de tratamiento para el cáncer de pulmón no microcítico incluyen:

Cirugía: Un cirujano extirpará las células cancerosas y cualquier ganglio linfático cercano que pueda estar afectado. Sin embargo, si el cáncer afecta un área grande de los pulmones, la cirugía ya no es una posibilidad.

Quimioterapia: El médico administrará medicamentos poderosos que pueden matar las células cancerosas.

Stents endoscópicos: Si un tumor bloqueó una parte de las vías respiratorias, un cirujano puede insertar un stent.

Radioterapia: Un radiólogo dirigirá un haz de radiación hacia las células malignas para destruirlas.

Tratamientos dirigidos: Estos medicamentos se dirigen a genes específicos u otros factores que mejoran la capacidad de crecimiento del cáncer. Bloquear estos factores puede ayudar a detener o retrasar el crecimiento de algunos tipos de cáncer.

Inmunoterapia: Este tratamiento se enfoca en aumentar la capacidad del sistema inmunitario de defender al cuerpo contra el cáncer. Este es un tratamiento emergente.

Cáncer de pulmón microcítico

Para el cáncer de pulmón microcítico, el tratamiento se enfoca principalmente en controlar la enfermedad.

Las opciones incluyen:

  • quimioterapia, que es el tratamiento principal
  • radioterapia, que puede ayudar a mejorar la efectividad de la quimioterapia, o a evitar que el cáncer se propague al cerebro
  • la cirugía con quimioterapia, cuando el cáncer todavía no ha llegado a los ganglios linfáticos, lo que es raro

Los médicos pueden usar una combinación de tratamientos para el cáncer de pulmón, dependiendo de las necesidades de la persona, la etapa del cáncer y la ubicación del tumor.

a man sat in a bedroom worrying about his veiny penis
La edad y la salud general de la persona pueden afectar su pronóstico para ambos tipos de cáncer.

Los expertos usan las estadísticas previas para estimar el porcentaje de las personas que tienen posibilidad de vivir durante 5 o más años después de un diagnóstico de cáncer. Estas estimaciones se llaman índices de supervivencia.

Representan los promedios y no consideran factores como la edad o la salud general de una persona.

Cáncer de pulmón no microcítico

Para el cáncer de pulmón no microcítico, la Sociedad Americana del Cáncer (ACS, en inglés) informa los siguientes índices de supervivencia:

  • para el cáncer localizado: 60%
  • para el cáncer regional: 33%
  • para el cáncer distante: 6%

La probabilidad promedio general de vivir durante al menos otros 5 años es del 23%.

Cáncer de pulmón microcítico

La ACS estima los siguientes índices de supervivencia de 5 años para las personas con cáncer de pulmón microcítico:

  • para el cáncer localizado: 29%
  • para el cáncer regional: 15%
  • para el cáncer distante: 3%

La probabilidad promedio general de vivir durante al menos otros 5 años después del diagnóstico de cáncer de pulmón microcítico es del 6%.

Otros factores que pueden afectar los índices de supervivencia incluyen si el cáncer ha regresado después del tratamiento, y la edad de la persona. El cáncer recurrente y la edad avanzada pueden tener un efecto negativo en los índices de supervivencia.

Existen dos tipos principales de cáncer de pulmón: microcítico y no microcítico. El cáncer de pulmón microcítico es menos común y más agresivo.

Dejar de fumar — o nunca fumar — puede reducir significativamente el riesgo de desarrollar cualquier tipo de cáncer de pulmón.

Leer el artículo Formas naturales de limpiar tus pulmonesen inglés