La próxima vez que comas un pedazo de chocolate, es posible que no tengas que sentirte tan culpable. A pesar de su mala reputación por causar aumento de peso, se pueden asociar una serie de beneficios para la salud a esta deliciosa golosina.

El chocolate está hecho de semillas tropicales de árbol de cacao Theobroma. Su uso más antiguo se remonta a la civilización olmeca en Mesoamérica.

Después del descubrimiento europeo de las Américas, el chocolate se hizo muy popular en todo el mundo y su demanda explotó.

Desde entonces, el chocolate se ha convertido en un producto alimenticio popular que millones disfrutan todos los días, gracias a su sabor único, rico y dulce.

Pero, ¿qué efecto tiene comer chocolate en nuestra salud?

Pieces of broken dark chocolate in a turquoise bowl on blue stone table with cocoa beans and powderShare on Pinterest
Investigaciones recientes sugieren que el chocolate puede tener algunos beneficios para la salud.

El chocolate no tiene tan buena fama debido a su alto contenido en grasas y azúcares. Su consumo se ha asociado con acné, obesidad, hipertensión arterial, enfermedad de las arterias coronarias y diabetes.

Sin embargo, según una revisión de los efectos sobre la salud del chocolate publicada en Netherlands Journal of Medicine, no todas son malas noticias.

Los autores señalan el descubrimiento de que el cacao, el ingrediente clave del chocolate, contiene compuestos fenólicos biológicamente activos.

Esto ha cambiado las opiniones de las personas sobre el chocolate, y ha estimulado la investigación acerca de cómo podría afectar el envejecimiento y condiciones como el estrés oxidativo, la regulación de la presión arterial y la aterosclerosis.

El potencial antioxidante del chocolate puede tener una variedad de beneficios para la salud. Mientras mayor sea el contenido de cacao, como en el chocolate negro o amargo, más beneficios tendrá. El chocolate negro también puede contener menos grasa y azúcar, pero es importante revisar la etiqueta.

Comer chocolate puede tener los siguientes beneficios:

  • disminuir los niveles de colesterol
  • prevenir el deterioro cognitivo
  • reducir el riesgo de problemas cardiovasculares

Es importante señalar que los posibles beneficios para la salud que se mencionan más adelante provienen de estudios individuales. Se necesitan más estudios para confirmar que comer chocolate realmente puede mejorar la salud de las personas.

Además, las barras de chocolate no contienen solo cacao. Es necesario considerar los beneficios y riesgos de cualquier otro ingrediente, como el azúcar y la grasa.

1) Colesterol

Un estudio, publicado en The Journal of Nutrition, sugiere que el consumo de chocolate podría ayudar a reducir los niveles de colesterol de lipoproteínas de baja densidad (LDL), también conocido como “colesterol malo”.

Los investigadores se propusieron investigar si las barras de chocolate que contienen esteroles vegetales (PS, en inglés) y flavonoides de cacao (CF, en inglés) tienen algún efecto sobre los niveles de colesterol.

Los autores concluyeron: “El consumo regular de barras de chocolate que contienen PS y CF, como parte de una dieta baja en grasas, puede ayudar a la salud cardiovascular al reducir el colesterol y mejorar la presión arterial”.

2) Función cognitiva

Los científicos de la Escuela de Medicina de Harvard han sugerido que beber dos tazas de chocolate caliente al día podría ayudar a mantener el cerebro sano y reducir el deterioro de la memoria en las personas mayores.

Los investigadores encontraron que el chocolate caliente ayudó a mejorar el flujo sanguíneo a las partes del cerebro donde se necesitaba.

El autor principal, Farzaneh A. Sorond, dijo:

“Dado que diferentes áreas del cerebro necesitan más energía para completar sus tareas, también necesitan un mayor flujo sanguíneo. Esta relación, llamada acoplamiento neurovascular, puede desempeñar una función importante en enfermedades como el Alzheimer”.

Los resultados de un experimento de laboratorio, publicado en 2014, indicaron que un extracto de cacao, llamado lavado, podría reducir o prevenir el daño a las vías nerviosas que se encuentra en pacientes con enfermedad de Alzheimer. Este extracto podría ayudar a retrasar síntomas como el deterioro cognitivo.

Otro estudio, publicado en 2016 en la revista Appetite, sugiere que comer chocolate al menos una vez a la semana podría mejorar la función cognitiva.

3) Enfermedad cardíaca

Una investigación publicada en The BMJ sugiere que consumir chocolate podría ayudar a reducir en un tercio el riesgo de desarrollar enfermedades cardíacas.

Según sus observaciones, los autores concluyeron que los niveles más altos de consumo de chocolate podrían estar relacionados con un menor riesgo de trastornos cardiometabólicos.

Se requieren más estudios experimentales para confirmar si el consumo de chocolate es beneficioso.

4) Derrame cerebral

En un estudio que involucró a 44,489 personas, científicos canadienses encontraron que las personas que comieron una porción de chocolate tenían un 22 por ciento menos de probabilidades de sufrir un derrame cerebral que las que no lo consumieron. Además, quienes consumían alrededor de dos onzas de chocolate a la semana tenían un 46 por ciento menos de probabilidades de morir de un derrame cerebral.

Otro estudio, publicado en la revista Heart en 2015, dio seguimiento al impacto de la dieta en la salud a largo plazo de 25,000 hombres y mujeres.

Los hallazgos sugirieron que comer hasta 100 gramos (g) de chocolate cada día puede estar relacionado con un menor riesgo de enfermedad cardíaca y derrame cerebral.

5) Crecimiento y desarrollo fetal

Comer 30 g (aproximadamente una onza) de chocolate todos los días durante el embarazo podría beneficiar el crecimiento y el desarrollo fetal, según un estudio presentado en la Reunión de Embarazo de 2016 de la Sociedad de Medicina Materno-Fetal en Atlanta, GA.

6) Rendimiento atlético

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El chocolate puede ayudar a los atletas a cubrir mayores distancias con menos oxígeno.

Los hallazgos publicados en The Journal of the International Society of Sports Nutrition sugieren que un poco de chocolate amargo podría aumentar la disponibilidad de oxígeno durante el entrenamiento físico.

Los investigadores que estudiaron a ciclistas que realizaban pruebas de tiempo en el Reino Unido descubrieron que “después de comer chocolate negro, los ciclistas utilizaron menos oxígeno cuando pedalearon a un ritmo moderado y también cubrieron más distancia en una prueba de tiempo de dos minutos”.

Los científicos creen que el éxito del chocolate negro en este caso es su contenido de flavonoles conocidos como epicatequinas, que mejoran la liberación de óxido nítrico en el cuerpo. El jugo de remolacha tiene un efecto similar.

Los fabricantes de chocolate con leche (o ligero) afirman que su producto es mejor para la salud porque contiene leche, y la leche proporciona proteínas y calcio. Los partidarios del chocolate negro señalan el mayor contenido de hierro y los niveles de antioxidantes en su producto.

¿Cómo se comparan los nutrientes?

Estos son algunos niveles de nutrientes de muestra en chocolate con leche y negro.

NutrientesCon leche (100 g)Negro (100 g)
Energía531 kcal556 kcal
Proteína8.51 g5.54 g
Carbohidratos58 g60.49 g
Grasa30.57 g32.4 g
Azucares54 g47.56 g
Hierro0.91 mg2.13 mg
Fósforo206 mg51 mg
Potasio438 mg502 mg
Sodio101 mg6 mg
Calcio251 mg30 mg
Colesterol24 mg5 mg

Cuanto más amargo sea el chocolate, mayor será la concentración de cacao y, por tanto, en teoría, mayor será el nivel de antioxidantes que habrá en la barra.

Sin embargo, los nutrientes varían ampliamente en las barras de chocolate disponibles comercialmente, según la marca y el tipo que elijas. Es mejor revisar la etiqueta si quieres estar seguro de los nutrientes.

Puedes comprar chocolates sin azúcar y los productos 100 por ciento de cacao en línea y en algunos supermercados y tiendas de alimentos naturales.

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El chocolate con alto contenido de azúcar puede provocar caries si se come en exceso.

El chocolate puede tener beneficios para la salud, pero también puede tener algunos efectos negativos.

Aumento de peso: algunos estudios sugieren que el consumo de chocolate está relacionado con un índice de masa corporal (IMC) y una grasa corporal central más bajos. Sin embargo, el chocolate puede tener un alto recuento de calorías debido a su contenido de azúcar y grasa. Cualquiera que esté tratando de adelgazar o mantener su peso debe limitar su consumo de chocolate y revisar la etiqueta de su producto favorito.

Contenido de azúcar: el alto contenido de azúcar de la mayoría de los chocolates también puede ser una causa de caries.

Riesgo de sufrir migrañas: algunas personas pueden experimentar un aumento de las migrañas cuando comen chocolate con regularidad debido al contenido de tiramina, histamina y fenilalanina del cacao. Sin embargo, las investigaciones son contradictorias.

Salud ósea: existe cierta evidencia de que el chocolate puede causar una estructura ósea deficiente y osteoporosis. Los resultados de un estudio, publicado en The American Journal of Clinical Nutrition, encontraron que las mujeres mayores que consumían chocolate todos los días tenían menor densidad y fuerza ósea.

Metales pesados: algunos polvos de cacao, barras de chocolate y semillas de cacao pueden contener altos niveles de cadmio y plomo, que son tóxicos para los riñones, los huesos y otros tejidos corporales.

En 2017, Consumer Lab probó 43 productos de chocolate y descubrió que casi todos los polvos de cacao contenían más de 0.3 mcg de cadmio por porción, la cantidad máxima recomendada por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Con todo, comer chocolate puede tener tanto beneficios como riesgos para la salud. Como siempre, la clave es la moderación.

Lee el artículo en inglés.

Última revisión médica realizada el 17 de julio de 2018.