La búsqueda de una cura para la forma más común de hemofilia parece haber dado grandes pasos tras los sorprendentes resultados de un ensayo de terapia génica en Reino Unido.

blood samples and DNA
¿Podría la inserción de un gen perdido curar la hemofilia?

Un informe sobre el ensayo, publicado en el New England Journal of Medicine, describe cómo, más de un año después de recibir una sola dosis de terapia génica para insertar un gen faltante, los participantes con hemofilia A tuvieron niveles normales de factor de coagulación y reducciones significativas en el sangrado.

“Hemos visto resultados increíbles que han superado nuestras expectativas”, señala el coautor del artículo Prof. K. John Pasi, director del Centro de Hemofilia de Barts Health NHS Trust.

La hemofilia es una enfermedad hereditaria en la que la sangre no coagula adecuadamente debido a un defecto en un gen que controla la producción de un factor de coagulación.

Cuanto menor sea el nivel de factor de coagulación, mayor será la probabilidad de que incluso la más leve lesión provoque un sangrado excesivo, o incluso sangrado interno espontáneo, particularmente en las articulaciones.

El sangrado en las articulaciones puede causar daño progresivo, artritis y dolor. Cuando el sangrado ocurre en la cabeza, puede conducir a convulsiones y parálisis. El sangrado puede ser mortal si no es posible detenerlo o si ocurre en el cerebro u otro órgano vital.

La hemofilia afecta principalmente a los hombres, y hay dos tipos principales. La hemofilia A, el tipo más común, resulta de la deficiencia del factor VIII, mientras que la hemofilia B resulta de la deficiencia del factor IX.

La hemofilia A es cuatro veces más común que la hemofilia B y se presenta en aproximadamente 1 de cada 5,000 hombres. Las estimaciones sugieren que hay más de 400,000 personas con hemofilia en todo el mundo, incluyendo 20,000 en los Estados Unidos y más de 2,000 en el Reino Unido, donde tuvo lugar el ensayo.

Actualmente no existe cura para la hemofilia. Existen tratamientos eficaces, pero son costosos e implican inyecciones de por vida varias veces por semana para prevenir el sangrado.

Durante el ensayo de terapia génica, 13 personas con hemofilia A de todo Reino Unido recibieron inyecciones de una copia del gen que codifica el factor VIII, la proteína de coagulación de la sangre que falta en las personas con hemofilia A.

Los participantes, a los que se les hizo seguimiento por hasta 19 meses, recibieron tratamiento en cinco hospitales: The Royal London, Guys and St Thomas’, Birmingham, Hampshire y Cambridge.

Los resultados de las pruebas muestran que más de 1 año después de haber recibido sus tratamientos, los 13 pacientes pudieron detener sus tratamientos previos, y 11 de ellos están mostrando niveles normales o casi normales de factor de coagulación.

“Cuando empezamos”, dice la profesora Pasi, “pensamos que sería un gran logro mostrar una mejora del 5 por ciento, así que ver niveles de factores normales o casi normales con una reducción dramática del sangrado es simplemente asombroso”.

En un editorial vinculado, el Dr. H. Marijke van den Berg, del Centro Julius para las Ciencias de la Salud y Atención Primaria en el Centro Médico Universitario en Utrecht, en los Países Bajos, analiza la importancia de este ensayo de terapia génica, y también de otro con pacientes con hemofilia B.

El Dr. van den Berg ha observado recientemente que la hemofilia se acerca a una “era donde los concentrados de factores de coagulación son abundantes y la terapia génica, una realidad”.

Del nuevo ensayo, señala que si bien “los niveles obtenidos son impresionantes, la variación significativa entre los pacientes necesita aclaración”.

Una de las cosas que necesita aclararse, explica el Dr. van den Berg, es si sería posible o no predecir qué personas podrían recibir dosis más bajas y si un “régimen de preacondicionamiento” podría hacer que la dosis se reduzca.

Además, debido a que el ensayo excluyó a las personas cuyo sistema inmune puede rechazar el virus utilizado para portar el gen correctivo (el vector AAV), que no tenían antecedentes de desarrollar inhibición del factor VIII, y que estaban libres de hepatitis, no está claro si el tratamiento funcionaría para la mayoría de las personas con hemofilia A.

“Debido a que los pacientes que han sido reclutados para los ensayos actuales tuvieron que ser AAV negativos, sin hepatitis activa y con inhibidores negativos, la mayoría de los pacientes con hemofilia todavía no pueden beneficiarse de la terapia génica”, señala el Dr. van den Berg.

Sin embargo, sugiere que si el tratamiento “pudiera ser perfeccionado”, entonces las personas que nacen con esta enfermedad podrían esperar una “vida sin sangrado” y otros efectos secundarios devastadores.

Otra importante implicación que el Dr. van den Berg señala es que, debido a que la terapia génica puede “curar” la enfermedad con un tratamiento, podría hacer una gran diferencia en aquellos países en desarrollo donde las personas con hemofilia no tienen acceso a productos de coagulación.

Prof. K. John Pasi