La nicotina es una sustancia química que contiene nitrógeno, el cual es producido por varios tipos de plantas, incluyendo la planta del tabaco. También se produce sintéticamente.

Nicotiana tabacum, el tipo de nicotina que se encuentra en las plantas de tabaco, proviene de la familia de las solanáceas. Los pimientos rojos, la berenjena, los tomates y las patatas son ejemplos de la familia de las solanáceas.

Si bien por sí sola no causa cáncer ni es excesivamente dañina, la nicotina es muy adictiva y expone a las personas a los efectos extremadamente dañinos de la dependencia del tabaco.

En los Estados Unidos, fumar es la causa de muerte prevenible más común.

Tobacco leaves containing nicotine
Nicotiana tabacum, el tipo de nicotina que se encuentra en las plantas de tabaco, proviene de la familia de las solanáceas.

La planta del tabaco es originaria de las Américas y se ha usado como medicina y estimulante durante al menos 2000 años.

No se sabe cómo llegó el tabaco a Europa. Sin embargo, a menudo se cree que Cristóbal Colón descubrió el tabaco mientras exploraba las Américas por primera vez.

Fumar pipas y puros se extendió rápidamente a lo largo del siglo XVII. Cuando se introdujo en Europa la planta causó opiniones divididas. Algunos vieron el tabaco como medicinal, mientras que otros lo vieron como tóxico y formador de hábito.

La industria del tabaco creció a lo largo de la década de 1700 y tuvo un auge en 1880 cuando se patentó por primera vez una máquina para producir cigarrillos de papel en forma masiva. A partir de entonces, los cigarrillos se volvieron mucho más fáciles de producir, y esto se vio en los albores de las grandes corporaciones tabacaleras.

El tabaco se usó por primera vez como insecticida en 1763.

En 1828, Wilhelm Heinrich Posselt, un médico, y Karl Ludwig Reinmann, un químico, ambos de Alemania, aislaron por primera vez la nicotina de la planta del tabaco y la identificaron como un veneno.

A fines del siglo XIX, los legisladores habían comenzado a darse cuenta de los efectos nocivos de la nicotina. Para el año 1890, se aprobaron leyes que prohibían a las tiendas vender nicotina a menores en 26 estados.

No fue hasta 1964 que el Cirujano General de EE. UU. publicó un estudio que relacionaba el tabaquismo con enfermedades cardíacas y cáncer de pulmón. La Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA, en inglés) tardó hasta 1994 en reconocer oficialmente la nicotina como una droga que producía dependencia.

Incluso después de este reconocimiento histórico, la Corte Suprema no otorgó a la FDA el control de las regulaciones sobre la nicotina hasta el 22 de junio de 2009. En este día, la Ley de Control del Tabaco y Prevención Familiar del Tabaquismo (Family Smoking Prevention and Tobacco Control Act) le dio a la FDA el poder de regular la producción y publicidad de productos de tabaco.

La nicotina tiene una variedad de efectos en el cuerpo.

El ‘efecto de la nicotina’

La nicotina es tanto sedante como estimulante.

Cuando el cuerpo se expone a la nicotina, el individuo experimenta un “golpe”. Esto se debe en parte a que la nicotina estimula las glándulas suprarrenales, lo que provoca la liberación de adrenalina.

Esta oleada de adrenalina estimula el cuerpo. Hay una liberación inmediata de glucosa, así como un aumento de la frecuencia cardíaca, la actividad respiratoria y la presión arterial.

La nicotina también hace que el páncreas produzca menos insulina, lo que provoca un ligero aumento de azúcar en sangre o glucosa.

Indirectamente, la nicotina provoca la liberación de dopamina en las áreas de placer y motivación del cerebro. Un efecto similar ocurre cuando las personas consumen heroína o cocaína. El consumidor de drogas experimenta una sensación placentera.

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A medida que los usuarios se vuelven más tolerantes a la nicotina, necesitan dosis más altas para disfrutar de los mismos efectos.

La dopamina es una sustancia química del cerebro que afecta las emociones, los movimientos y las sensaciones de placer y dolor. Si los niveles de dopamina en el cerebro aumentan, la sensación de satisfacción es mayor.

Dependiendo de la dosis de nicotina que se tome y de la excitación del sistema nervioso del individuo, la nicotina también puede actuar como sedante.

Efectos farmacológicos

Cuando los seres humanos, los mamíferos y la mayoría de los otros tipos de animales están expuestos a la nicotina, aumenta su frecuencia cardíaca, la tasa de consumo de oxígeno del músculo cardíaco y el volumen de los latidos cardíacos. Estos se conocen como efectos farmacológicos.

Efectos psicodinámicos

El consumo de nicotina también está relacionado con un mayor estado de alerta, euforia y una sensación de relajación.

Concentración y memoria

Los estudios han demostrado que la nicotina parece mejorar la memoria y la concentración. Se cree que esto se debe a un aumento de acetilcolina y norepinefrina. La noradrenalina también aumenta la sensación de vigilia o excitación.

Ansiedad reducida

La nicotina produce un aumento de los niveles de beta-endorfina, lo que reduce la ansiedad.

La nicotina es altamente adictiva.

Las personas que consumen nicotina con regularidad y luego dejan de hacerlo repentinamente experimentan síntomas de abstinencia, que pueden incluir:

  • antojos
  • una sensación de vacío
  • ansiedad
  • depresión
  • mal humor
  • irritabilidad
  • dificultad para enfocarse o poner atención

La Asociación Americana del Corazón (American Heart Association) dice que la nicotina que se consume al fumar tabaco es una de las sustancias más difíciles de dejar. Se considera que es al menos tan difícil como dejar la heroína.

Un estudio de 2013 mostró que reducir la cantidad de nicotina en los cigarrillos también reduce su nivel de adicción.

Un estudio realizado en el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas (National Institute on Drug Abuse, NIDA) encontró que el consumo de nicotina hace que la cocaína sea más adictiva.

La nicotina causa una amplia variedad de efectos secundarios en la mayoría de los órganos y sistemas.

La circulación de la sangre puede verse afectada de las siguientes formas:

  • una mayor tendencia a la coagulación, lo que lleva a un riesgo de coágulos sanguíneos dañinos
  • aterosclerosis, en la que se forma placa en la pared de la arteria
  • agrandamiento de la aorta

Los efectos secundarios en el cerebro incluyen:

  • mareos y aturdimiento
  • sueño irregular y alterado
  • malos sueños y pesadillas
  • posible restricción de sangre

En el sistema gastrointestinal, la nicotina puede tener los siguientes efectos:

  • náuseas y vómitos
  • boca seca o xerostomía
  • indigestión
  • úlceras pépticas
  • diarrea
  • acidez estomacal

El corazón puede experimentar lo siguiente después de ingerir nicotina:

  • cambios en la frecuencia y el ritmo cardíacos
  • un aumento en la presión arterial
  • constricciones y enfermedades de la arteria coronaria
  • un mayor riesgo de ataque cardíaco

Si una mujer fuma durante el embarazo, es probable que se presenten los siguientes riesgos en el desarrollo del niño:

  • obesidad
  • presión arterial alta
  • diabetes tipo 2
  • dificultades respiratorias
  • infertilidad
  • problemas con el desarrollo cerebral
  • problemas de conducta

Otros efectos incluyen:

  • espasmos en los pulmones
  • neumonía
  • temblores y dolor muscular
  • aumento de los niveles de insulina y resistencia a la insulina, lo que contribuye al riesgo de diabetes
  • dolor en las articulaciones

Los seres humanos obtienen su “dosis” de nicotina principalmente al fumar tabaco, pero también pueden obtenerla inhalando rapé, mascando tabaco o tomando terapias de reemplazo de nicotina (NRT, en inglés), como chicles, pastillas, parches e inhaladores de nicotina.

Con mucho, la forma más popular de consumir nicotina es fumar cigarrillos. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), en todo el mundo, más de mil millones de personas son fumadores habituales de tabaco.

Aproximadamente el 16.7% de los hombres adultos y el 13.6% de las mujeres adultas en los EE. UU. son fumadores. Fumar provoca más de 480.000 muertes en el país por año, y más de 16 millones de personas en los EE. UU. viven actualmente con una enfermedad causada por fumar.

Más personas mueren como resultado del tabaquismo que todas las muertes causadas por el VIH, accidentes de tráfico, asesinatos, suicidios, abuso de alcohol y de drogas combinadas.

¿Son seguros los cigarrillos electrónicos y los vaporizadores?

En los últimos años, la nicotina líquida se ha promocionado como un sustituto menos riesgoso que fumar cigarrillos. La nicotina se suministra al sistema por medio de un cigarrillo electrónico o vaporizador. Estos se conocen como sistemas electrónicos de administración de nicotina (ENDS, en inglés).

Estos ‘cigarrillos electrónicos’ y ‘vaporizadores’ que funcionan con baterías atomizan la nicotina líquida aplicando calor, pero sin los efectos oxidativos y dañinos de quemarla. Los líquidos están disponibles en una variedad de concentraciones y sabores.

La evidencia actual sugiere que el uso de nicotina líquida es una alternativa más segura que inhalar el humo del tabaco, ya que la nicotina en sí misma no está clasificada como cancerígena o causante de cáncer por la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (International Agency for Research on Cancer).

También puede ayudar a las personas que intentan dejar de fumar a imitar algunos de los comportamientos adictivos del uso de cigarrillos, como llevarse la mano a la boca o ver el humo inhalado, que otros tipos de terapia de reemplazo de nicotina (NRT) no pueden imitar. La nicotina líquida puede ayudar a reproducir estos comportamientos sin los efectos nocivos del consumo de tabaco.

Cualquier forma de nicotina es muy adictiva, por lo que los cigarrillos electrónicos y los vaporizadores siguen siendo inadecuados para los jóvenes y para aquellos que aún no fuman. Para quienes aún no la ingieren con regularidad, la nicotina líquida puede actuar como una puerta de entrada a los cigarrillos.

El uso de cigarrillos electrónicos aumentó del 1.5% al 16% entre los estudiantes de secundaria y del 0.6% al 5.3% en los estudiantes de la escuela intermedia entre 2011 y 2015, con el 81% de los usuarios jóvenes de cigarrillos electrónicos que atribuyen el uso de los productos a la amplia disponibilidad de sabores.

También hay otras sustancias químicas presentes en el líquido del vaporizador y del cigarrillo electrónico que podrían ser dañinas, y estas sustancias químicas serán diferentes en varias marcas, productos, dispositivos y usos. Algunos productos que están disponibles en línea también pueden contener concentraciones peligrosas de nicotina.

Si bien la nicotina en sí misma no causa cáncer, algunas de las otras sustancias en la nicotina líquida pueden contribuir a la aparición de esta enfermedad. Por ejemplo, un saborizante llamado diacetilo, que se usa en algunos líquidos electrónicos, también se asocia con problemas respiratorios graves que se observan en los trabajadores de una fábrica que produce palomitas de maíz para microondas, conocidas como “pulmón de palomitas de maíz”.

Estos productos han sido regulados por la FDA desde 2016 y, a partir de 2018, deben llevar la advertencia de adicción a la nicotina en los materiales de empaque y marketing. Sin embargo, como tecnología relativamente nueva, no se conocen todos los efectos de la nicotina líquida y se recomienda precaución.

El tratamiento para la dependencia de la nicotina se conoce como terapia para dejar de fumar. Su objetivo es reducir el impulso de consumir nicotina, así como los riesgos y problemas de salud asociados.

Medicamentos

Las opciones de tratamiento farmacológico para la dependencia de la nicotina incluyen:

Terapia de reemplazo de nicotina (NRT, en inglés): está disponible en parches para la piel, aerosoles nasales, inhaladores y soluciones que se pueden frotar en las encías. Estos reemplazan parte de la nicotina que normalmente se complementa con fumar cigarrillos y reducen la gravedad de los impulsos y los antojos.

Si bien la NRT no previene por completo los síntomas de abstinencia, una revisión de 2008 advierte que puede duplicar las posibilidades de dejar de fumar a largo plazo.

Ningún producto NRT ha demostrado ser más eficaz que otro.

Hay una variedad de productos NRT disponibles para su compra en línea, incluyendo parches para la piel, pastillas y chicle.

Bupropión: este medicamento se usó inicialmente como antidepresivo. Sin embargo, se descubrió que era útil para reducir los antojos de nicotina. Tiene una tasa de eficacia similar a la NRT.

Aún no se entiende cómo funciona. Un efecto secundario es que puede causar insomnio en 30% a 40% de los pacientes. El bupropión lleva un recuadro de advertencia de la FDA (“black-box”), debido a que algunos medicamentos antidepresivos se han relacionado con pensamientos y conductas suicidas.

Vareniclina, vendida como Chantix: este medicamento activa parcialmente un determinado receptor en el cerebro que generalmente responde solo a la nicotina. Luego bloquea el receptor, evitando que la nicotina haga lo mismo. Esto reduce los impulsos que una persona experimenta al dejar de fumar. También puede reducir la satisfacción que una persona obtiene al fumar, lo que a su vez disminuye el riesgo de una recaída.

Puede causar náuseas principalmente leves en alrededor del 30% de las personas que siguen este curso de tratamiento, pero la vareniclina normalmente se tolera bien. También ha demostrado un efecto más fuerte sobre la dependencia de la nicotina que el bupropión.

Los tratamientos que se usan cuando estos tratamientos de primera línea no tienen éxito, ya que es más probable que causen efectos secundarios graves, incluyen:

  • clonidina, un medicamento antihipertensivo que también ha demostrado reducir los síntomas de la abstinencia de nicotina, pero también puede causar presión arterial baja, sequedad de boca, estreñimiento y latidos cardíacos lentos
  • nortriptilina, un antidepresivo tricíclico cuyos efectos pueden reemplazar a los de la nicotina, pero tiene muchos de los principales efectos secundarios de los antidepresivos y no se le ha dado un perfil de seguridad completo

Asesoramiento y apoyo psicológico

Las revisiones han indicado que la NRT y otros medicamentos son más efectivos cuando están respaldados por asesoramiento y atención psiquiátrica.

Esto puede variar desde asesoramiento tan simple como el consejo de un médico de atención primaria para dejar de fumar hasta terapia individual, telefónica y grupal.

Estas intervenciones pueden ayudar a las personas con dependencia a la nicotina a superar los aspectos psicológicos de la abstinencia, como el bajo estado de ánimo y la irritabilidad, mientras que los medicamentos ayudan a tratar el lado químico de la dependencia.

Se están haciendo investigaciones sobre las mejores formas de controlar la dependencia de la nicotina, y regularmente salen a la luz noticias sobre tratamientos y regulaciones de la industria del tabaco.

Un nuevo estudio sobre vareniclina, publicado en el American Journal of Respiratory and Critical Care Medicine, ha demostrado que puede aumentar el riesgo de un evento cardíaco, como accidente cerebrovascular, ataque cardíaco, angina de pecho o latidos cardíacos irregulares.

Mientras tanto, una investigación reciente en ratones demostró que el ejercicio puede ayudar a dejar de fumar. Los ratones que hacían ejercicio en una rueda después de 14 días de ser tratados con nicotina mostraron significativamente menos síntomas de abstinencia que los que no lo hicieron.

Los investigadores que escribieron en el European Respiratory Journal encontraron que los tomates podrían ayudar a reparar el daño pulmonar causado por fumar y retrasar el deterioro de la salud respiratoria que normalmente sigue a un largo período de inhalación de humo de cigarrillo.

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