Un tratamiento común y eficaz para el cáncer de mama es la radioterapia. Sin embargo, tiene algunos efectos secundarios.

Un médico puede recomendar radioterapia en combinación con otros tratamientos, como cirugía y quimioterapia.

Hay dos tipos principales de tratamiento de radiación:

  • Radiación de haz externo. Esto implica que un médico aplique radiación desde una máquina externa al seno y al tejido circundante.
  • Radiación interna (braquiterapia). Esto implica colocar una pequeña pastilla radiactiva en el cuerpo por un período corto.

El tratamiento adecuado para el cáncer de mama depende de muchos factores, como la edad y la salud general de la persona. El médico ayudará a una persona a elegir la mejor opción para ella.

Sigue leyendo para obtener más información sobre los efectos secundarios a corto y largo plazo, así como aquellos poco comunes de la radiación para el cáncer de mama.

Los efectos secundarios a corto plazo ocurren durante el tratamiento o directamente después, generalmente dentro de los 6 meses.

Los efectos secundarios comunes a corto plazo incluyen:

  • Dolor. Algunas personas experimentan molestias leves o dolor alrededor del seno, o rigidez en el área del hombro. Con el tiempo, los tratamientos deberían volverse menos incómodos.
  • Cambios en la piel. El daño en la piel es un efecto secundario común de la radioterapia, así que tener una buena rutina de cuidado de la piel es esencial durante el tratamiento. Los cambios en la piel pueden incluir:
    • cambios en el color
    • descamación o escamas
    • piel sensible, seca, con picazón o dolor
    • ampollas
    • exceso de humedad y supuración
  • Hinchazón. El seno o el tejido circundante puede hincharse o inflamarse. La hinchazón debe disminuir a las pocas semanas del final del tratamiento.
  • Pérdida de cabello en la axila o el pecho. Cuando un médico aplica radiación a los ganglios linfáticos de la axila y el pecho, puede causar pérdida de cabello en estas áreas.
  • Dolor de garganta. Aplicar radiación a los ganglios linfáticos alrededor de la clavícula puede causar dolor de garganta o dificultad para tragar. Estos síntomas deben mejorar una vez que el tratamiento se haya completado.
  • Fatiga. La radiación puede hacer que alguien se sienta muy cansado o fatigado. Estar en el hospital y tener otros tratamientos, como la quimioterapia, puede empeorar esta fatiga. Es importante dormir y descansar lo más posible durante el tratamiento.

Los efectos secundarios a largo plazo ocurren meses o años después de haber terminado el tratamiento.

Los efectos secundarios a largo plazo pueden incluir:

  • Cambios en el seno. Los senos pueden encogerse o volverse más densos después de la radiación. Algunas mujeres han reportado problemas con la lactancia materna.
  • Plexopatía braquial. La radiación al seno o a la pared torácica a veces puede dañar los nervios que atraviesan el brazo, la muñeca y la mano. El daño a los nervios puede causar entumecimiento, dolor o debilidad en el área.
  • Linfedema. Es la inflamación del brazo, la mano o el pecho. La radiación a veces puede dañar los ganglios linfáticos cercanos, lo que lleva a una acumulación de líquido linfático.

Los efectos secundarios poco comunes de la radiación pueden incluir:

  • Náusea. La radiación puede causar náusea, pero este efecto secundario es extremadamente raro.
  • Fractura de costilla. Es posible que la radioterapia debilite las costillas, haciéndolas más propensas a romperse o fracturarse. Sin embargo, con nuevos protocolos de tratamiento en práctica, esto es muy raro.
  • Problemas cardíacos. Si un médico aplica radiación en el lado izquierdo del pecho, puede dañar el corazón. Sin embargo, con los nuevos protocolos, esto también es raro.
  • Problemas pulmonares. Muy raramente, la radiación causa inflamación en los pulmones. El término médico para esto es neumonitis por radiación, y los síntomas incluyen dificultad para respirar, tos y fiebre baja, que desaparecerá con el tiempo.
  • Un segundo cáncer. En casos muy raros, la exposición a la radiación puede aumentar el riesgo de desarrollar un segundo cáncer.

Woman being comforted after chemotherapy
Tener la ayuda de un ser querido puede ayudar a reducir el estrés y la fatiga.

Los beneficios de la radioterapia para el cáncer de mama superan los riesgos. Sin embargo, los efectos secundarios pueden causar incomodidad.

Pedir a amigos y familiares que ayuden con las actividades cotidianas durante el tratamiento puede ayudar a una persona a adaptarse a algunos efectos secundarios comunes, como la fatiga.

El uso de almohadillas térmicas y compresas de hielo puede ayudar a sobrellevar el dolor después de la radioterapia.

Usar ropa suelta y aplicar un humectante sin perfume puede ayudar a reducir las molestias causadas por los cambios en la piel.

Para reducir el estrés y combatir la fatiga, una persona también puede intentar:

  • meditación
  • seguir una dieta nutritiva que incluya proteínas magras y muchas verduras
  • hacer ejercicio ligero todos los días, incluso si es una caminata corta
  • masajes regulares
  • yoga
  • reducir los compromisos
  • mantener un diario de estados de ánimo y síntomas
  • unirse a un grupo de apoyo
  • ver a un terapeuta

Es crucial reportar cualquier efecto secundario a un médico o enfermero, especialmente si una persona los experimenta por primera vez.

La radioterapia puede ser un tratamiento muy eficaz para el cáncer de mama. Una persona debe esperar algunos efectos secundarios, pero la mayoría serán leves y se resolverán con el tiempo.

Es esencial comunicar cualquier efecto secundario al equipo médico, para asegurarse de que una persona no está experimentando un síntoma de algo más grave.

Si los efectos secundarios están afectando la calidad de vida de una persona, debe hablar con el médico, que puede recomendarle maneras de reducir el malestar.

Lee este artículo en inglés.

Última revisión médica realizada el 5 de octubre de 2018.